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Zealandia: le continent noyé du sud

Zealandia: le continent noyé du sud


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La Terre a sept continents. C'est quelque chose que nous apprenons tous à l'école, aussi vite que nous connaissons leurs noms: Europe, Asie (vraiment l'Eurasie), Afrique, Amérique du Nord, Amérique du Sud, Australie et Antarctique. Mais ce ne sont pas les seuls que notre planète a hébergés depuis sa formation. En fin de compte, il existe un huitième continent, le continent noyé de Seelandia. On ne peut pas le voir depuis la surface de la Terre, mais les satellites peuvent le repérer et les géologues le savent. Ils ont confirmé son existence au début de 2017, après des années de mystère sur ce qui se passait au plus profond des vagues du Pacifique Sud, près de la Nouvelle-Zélande.

Points clés: Zealandia

  • Zealandia est un continent perdu sous les vagues de l'océan Pacifique Sud. Il a été découvert en utilisant la cartographie par satellite.
  • Les géologues ont trouvé dans la région des roches de type continental et non des roches océaniques. Cela les a amenés à soupçonner un continent noyé.
  • Zealandia contient de riches populations végétales et animales, ainsi que des minéraux et autres ressources naturelles.

Découvrir le mystère

Les indices sur ce continent perdu ont été tentants: des roches continentales où il ne devrait en exister aucune, et des anomalies de gravité entourant une grande partie du territoire sous-marin. Le coupable dans le mystère? D'énormes dalles de roche enfouies sous les continents. Ces énormes morceaux de roche souterrains ressemblant à une bande transporteuse s'appellent des plaques tectoniques. Les mouvements de ces plaques ont considérablement modifié tous les continents et leurs positions depuis la naissance de la Terre, il y a quelque 4,5 milliards d'années. À présent, ils ont également causé la disparition d’un continent. Cela semble incroyable, mais la Terre est une planète "vivante", changeant constamment au gré des mouvements de la tectonique.

C'est l'histoire que les géologues découvrent, avec la révélation que la Nouvelle-Zélande et la Nouvelle-Calédonie, dans le Pacifique Sud, sont en réalité les points culminants de la longue Zélande. C'est une histoire de mouvements longs et lents sur des millions d'années qui ont fait chuter une grande partie de la région de Zealandia sous les vagues. On ne soupçonnait même pas l'existence du continent avant le XXe siècle.

L'histoire de Zealandia

Alors, quel est le scoop sur Zealandia? Ce continent perdu de longue date, parfois appelé aussi Tasmantis, s'est formé très tôt dans l'histoire de la Terre. Il faisait partie du Gondwana, un immense supercontinent qui existait déjà il y a 600 millions d'années. Au tout début de son histoire, la Terre était dominée par de vastes continents isolés qui se sont finalement séparés en raison de la lenteur des mouvements des plaques.

Comme elle aussi était transportée par des plaques tectoniques, Zealandia finit par fusionner avec un autre continent primordial appelé Laurasia pour former un supercontinent encore plus grand appelé Pangea. Le destin aquatique de Zealandia a été scellé par les mouvements de deux plaques tectoniques qui la recouvraient: la plaque la plus au sud du Pacifique et sa voisine du nord, la plaque indo-australienne. Ils se croisaient quelques millimètres à la fois chaque année et cette action a lentement éloigné la Zélande de l’Antarctique et de l’Australie, il ya 85 millions d’années. La lente séparation a fait sombrer Zealandia et, à la fin du Crétacé (il y a environ 66 millions d'années), une grande partie était sous l'eau. Seules la Nouvelle-Zélande, la Nouvelle-Calédonie et quelques petites îles sont restés au-dessus du niveau de la mer.

Caractéristiques géologiques

Les mouvements des plaques qui ont provoqué la chute de Zealandia continuent à façonner la géologie sous-marine de la région dans des régions englouties appelées grabens et bassins. L'activité volcanique se produit également dans les zones où une plaque subductue (plonge sous) une autre. Là où les plaques se compressent les unes contre les autres, il existe des Alpes du Sud où un mouvement édifiant a propulsé le continent vers le haut. Ceci est similaire à la formation des montagnes de l'Himalaya où le sous-continent indien rencontre la plaque eurasienne.

Les roches les plus anciennes de Zealandia remontent au Cambrien moyen (il y a environ 500 millions d'années). Ce sont principalement des calcaires, des roches sédimentaires constituées de coquilles et de squelettes d'organismes marins. Il existe également du granite, une roche ignée constituée de feldspath, de biotite et d’autres minéraux qui remonte à peu près au même moment. Les géologues continuent d'étudier les carottes de roche lors de la chasse aux matériaux plus anciens et d'établir un lien entre les roches de Zealandia et ses anciens voisins, l'Antarctique et l'Australie. Les roches les plus anciennes découvertes jusqu'à présent se trouvent sous des couches d'autres roches sédimentaires qui montrent des signes de la dissolution qui a commencé à couler en Zélande, il y a des millions d'années. Dans les régions au-dessus de l'eau, des roches et des caractéristiques volcaniques sont présentes partout en Nouvelle-Zélande et dans certaines des îles restantes.

À la découverte du continent perdu

L’histoire de la découverte de Zealandia est une sorte de puzzle géologique, les pièces étant assemblées au cours de nombreuses décennies. Les scientifiques connaissaient les zones submergées de la région depuis de nombreuses années, remontant au début du XXe siècle, mais il y a seulement une vingtaine d'années qu'ils ont commencé à envisager la possibilité d'un continent perdu. Des études détaillées de la surface de l'océan dans la région ont montré que la croûte était différente des autres. Non seulement elle était plus épaisse que la croûte océanique, mais les roches remontées du fond de l'océan et les carottes de forage ne provenaient pas de la croûte océanique. Ils étaient du type continental. Comment cela pourrait-il se produire, à moins qu'un continent ne soit réellement caché sous les vagues?

Puis, en 2002, une carte prise à l’aide de mesures satellitaires de la gravité de la région a révélé la structure grossière du continent. Essentiellement, la gravité de la croûte océanique est différente de celle de la croûte continentale et peut être mesurée par satellite. La carte montrait une différence nette entre les régions de fonds d'océan profond et de Zealandia. C'est à ce moment que les géologues ont commencé à penser qu'un continent manquant avait été trouvé. D'autres mesures de carottes de roche, des études sous-marines réalisées par des géologues de la mer et davantage de cartographie par satellite ont incité les géologues à considérer que Zealandia est en réalité un continent. La découverte, qui a pris des décennies à confirmer, a été rendue publique en 2017 lorsqu'une équipe de géologues a annoncé que Zealandia était officiellement un continent.

Quelle est la prochaine pour Zealandia?

Le continent est riche en ressources naturelles, ce qui en fait un territoire d’intérêt particulier pour les gouvernements et les entreprises internationales. Mais il abrite également des populations biologiques uniques, ainsi que des gisements de minéraux en cours de développement. Pour les géologues et les spécialistes des sciences planétaires, la région recèle de nombreux indices sur le passé de notre planète et pourrait les aider à comprendre les formes de relief observées sur les autres mondes du système solaire.


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