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La lumière ultraviolette révèle un texte caché dans un ancien livre d'histoires arthuriennes

La lumière ultraviolette révèle un texte caché dans un ancien livre d'histoires arthuriennes


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Des érudits gallois ont découvert que des parties de l'un des livres les plus importants de l'histoire galloise ont été effacées et que certains des textes de ses pages en peau d'animal ont été écrasés. Le livre s'intitule Le livre noir de Camarthen et comprend des histoires arthuriennes, des prières chrétiennes et de la poésie.

Une page du Black Book of Camarthen (photo de la Bibliothèque nationale du Pays de Galles)

Dans des passages qui n'ont pas été effacés, Merlin, Arthur, Cuchulainn, Uther Pendragon, le héros Gereint, le poète Taliesin, Cyridwen, le roi des fées Gwyn ap Nudd et d'autres figures de la légende, du mythe et du grand conte de l'âge des ténèbres font des apparitions au cours des 750 ans. -vieux livre de 54 pages. C'est le plus ancien livre connu entièrement en langue galloise et contient certaines des premières références à Myrddin (Merlin) et Arthur.

Chez Henry Gilbert Chevaliers du roi Arthur : Les contes racontés pour garçons et filles, Arthur et Merlin font appel à la Dame du Lac. ( Wikimedia Commons )

Le verset dépeint Arthur et Myrddin (Merlin) avant qu'ils ne soient respectivement roi et sage conseiller des rois. Dans un poème, Arthur est un suppliant pour entrer dans la cour d'un roi. Myrddin est un homme sauvage rendu fou au combat et vantant les vertus des arbres.

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Le professeur Paul Russell et Myriah Williams du Cambridge Department of Anglo-Saxon, Norse and Celtic ont déclaré à Past Horizons qu'un homme qui possédait le livre au 16 e siècle, probablement Jaspar Gryffyth, a effacé des vers, des griffonnages et des marges qui avaient été ajoutés au manuscrit au fil des siècles lorsqu'il a changé de mains.

En utilisant un logiciel de retouche photo et une lumière ultraviolette pour examiner les pages de vélin, les chercheurs ont révélé une poésie inconnue dans le canon gallois. Les poèmes sont fragmentaires, mais ils espèrent qu'avec une analyse plus poussée, ils pourront lire le texte, qu'ils pensent être la fin d'un poème sur une page précédente et d'un nouveau poème au bas de la page.

Past Horizons cite Williams :

Les marges des manuscrits contiennent souvent des réactions médiévales et modernes au texte, et celles-ci peuvent éclairer ce que nos ancêtres pensaient de ce qu'ils lisaient. Les Livre noir a été particulièrement fortement annotée avant la fin du XVIe siècle, et la récupération de l'effacement a beaucoup à nous dire sur ce qui était déjà là et peut changer notre compréhension de celui-ci .

SUITE

Dans le texte qui n'a pas été effacé, le Livre noir contient le plus ancien poème connu sur Arthur. Il semble être le chef d'une bande de guerriers cherchant à entrer dans la cour d'un roi. Il essaie de persuader un roi de lui permettre d'entrer en vantant les vertus de ses héros :

Arthur a distribué des cadeaux,
Le sang coula.
Dans la grêle d'Awarnach,
Se battre avec une sorcière,
Il fendit la tête de Paiach.
Dans les forteresses de Dissethach,
À Mynyd Eiddyn,
Il combattit Cynvyn ;
Par cent là, ils sont tombés,
Là, ils tombèrent par centaines,
Avant le Bedwyr accompli.
Sur les rives de Trywruid,
Affronter Garwlwyd,
Brave était sa disposition,
Avec épée et bouclier;
La vanité étaient les hommes avant tout
Par rapport à Cai dans la bataille.
L'épée dans la bataille
Était infaillible dans sa main.
Ils étaient des commandants
D'une légion au profit du pays, Bedwyr et Bridlaw ;
Neuf cents les écouteraient ;
Six cents à bout de souffle
Ce serait le prix à payer pour les attaquer.
Les serviteurs que j'ai eus,
C'était mieux quand ils l'étaient.

Ceci est une traduction du vieux gallois en anglais moderne. Le livre peut être lu, à quelques chapitres près, au Celtic Literature Collective. « Actuellement conservé à la Bibliothèque nationale du Pays de Galles, le Livre noir de Carmarthen (Peniarth MS 1) est un manuscrit datant du milieu du XIIIe siècle. On pense qu'il a été l'œuvre d'un seul scribe au prieuré de Saint-Jean à Carmarthen », explique l'introduction du Celtic Literature Collective dans l'introduction du livre.

Le livre le plus précieux de l'histoire galloise (image de la Bibliothèque nationale du Pays de Galles)

Dans la prière « Une composition habile », l'écrivain exprime à quel point il est impossible de transmettre en langage la puissance de Dieu. Un extrait:

Une composition habile, le modèle étant de Dieu,
Une composition, la langue, belle et agréable, du Christ.
Et s'il y avait un langage tout complet autour du soleil,
Sur autant de pivots qu'il y a sous la selle,
Sur autant d'ailés que le Tout-Puissant en a fait,
Et si chacun avait trois fois trois cents langues,
Ils ne pouvaient pas rapporter le pouvoir de la Trinité.

La collection de littérature celtique dit de deux poèmes attribués à Merlin, "Les poèmes sont souvent attribués à Myrddin, comme l'un de ses poèmes" prophétiques "faits pendant sa folie à Celydon." Merlin a connu une phase d'"homme sauvage" avant de devenir le sage conseiller de quatre rois britanniques, bien qu'il soit possible que des histoires écossaises de Lailoken aient été attachées à Myrddin au Moyen Âge.

En tant que source de Myrddin en tant qu'homme sauvage des bois, la page Web Arthuriana : Myrddin/Merlin cite plusieurs poèmes, dont « The Apple Trees » et « The Dialogue of Myrddin and Taliesen » du Livre noir de Carmarthen . La page Web indique :

« Dans la plupart de ces poèmes, le sujet – qui est soit nommé Myrddin ou est généralement supposé être lui – est dépeint comme un homme sauvage des bois vivant dans étudiante celyddon (la « forêt calédonienne »), où il s'est enfui après avoir perdu la raison (« errance avec folie et fous ») dans la bataille du nord d'Arfderydd, combattu entre les chefs rivaux c. 573 après JC ; avec cette chute dans la folie, on dit que Myrddin a acquis le don de prophétie. L'ancienneté de ces traditions est cependant suspecte, du moins dans leur attachement à Myrddin. Dans les sources écossaises, il existe une histoire pratiquement identique d'un homme sauvage à celle résumée ci-dessus, mais dans celles-ci, il est nommé Lailoken plutôt que Myrddin.

Past Horizons appelle le livre un travail d'amour et dit : « Malgré sa valeur aujourd'hui, le Livre noir de Carmarthen (ainsi appelé à cause de la couleur de sa reliure) n'était pas une production élaborée, mais plutôt le travail d'un seul scribe qui a probablement collecté et enregistré pendant une longue période de sa vie.

L'image sélectionnée: Sous la lumière UV, des vers et des images apparaissent (photo de la Bibliothèque nationale du Pays de Galles)

Par Mark Miller


Les étudiants trouvent l'écriture cachée sur la vieille page de livre

Un groupe d'étudiants de deuxième année a découvert une écriture cachée sur une page d'un livre des années 1500. Les élèves ont trouvé l'écriture cachée à l'aide d'un système de caméra spécial qu'ils ont construit.

Étonnamment, trouver des écritures cachées sur de très vieux documents n'est pas si inhabituel. En fait, il existe même un nom spécial pour des documents comme celui-ci : un palimpseste.

Il y a longtemps, l'écriture se faisait sur parchemin - de fines peaux d'animaux séchées spécialement préparées pour l'écriture. Mais le parchemin n'était pas facile à faire et ce n'était pas bon marché.

Trouver des écritures cachées sur de très vieux documents n'est pas si inhabituel. Il y a même un nom spécial pour cela : un palimpseste. Les palimsestes ont été créés lorsque les gens ont réutilisé de vieux parchemins. Ci-dessus, le célèbre Palimpseste d'Archimède.
(Source : Matthew Kon [domaine public], via Wikimedia Commons.)

Pour cette raison, il est devenu courant de gratter l'ancienne écriture d'un parchemin, puis de réutiliser le parchemin pour un autre écrit. C'est ce qui crée un palimpseste.

L'écriture qui a été grattée du parchemin ne peut pas être vue directement, mais les scientifiques ont appris à utiliser un éclairage spécial pour la révéler.

Mais il est inhabituel que de jeunes étudiants découvrent les palimpsestes.

L'année dernière, des étudiants de première année du RIT ont participé à un cours où il leur a été demandé de construire un système de caméra spécial capable de prendre des photos en utilisant différents types de lumière. Ci-dessus, des étudiants travaillant sur leur appareil de numérisation.
(Source : Institut de technologie de Rochester.)

L'année dernière, des étudiants de première année du Rochester Institute of Technology (RIT) ont participé à une classe qui a réuni de nombreux étudiants de différents domaines pour aborder un projet en groupe. Le projet qui leur a été confié était de construire un système de caméra spécial qui pourrait prendre des photos en utilisant différents types de lumière.

Mais juste au moment où les étudiants terminaient leur projet, le coronavirus a frappé et les étudiants ne pouvaient plus travailler sur le projet en personne. Au lieu de cela, ils se sont divisés en petits groupes pour essayer de terminer des parties du projet à distance.

Au cours de l'été, quelques-uns des étudiants ont obtenu une autorisation spéciale pour continuer à travailler sur la caméra d'imagerie, et ils ont réussi à le terminer.

Au cours de l'été, certains étudiants ont continué à travailler sur la caméra d'imagerie, et ils ont réussi à le terminer. Quand ils ont eu fini, ils ont emprunté plusieurs vieux parchemins pour tester leur scanner. Ci-dessus, les étudiants Lisa Enochs et Andrew Cochrane travaillent sur le projet.
(Source : Institut de technologie de Rochester.)

Quand ils ont terminé, ils ont emprunté plusieurs vieux parchemins de la collection Cary Graphic Arts Collection de l'école. Lorsqu'ils ont placé l'une des pages sous leur système de caméra avec une lumière ultraviolette (UV), l'écriture cachée a été soudainement révélée.

Sous la lumière UV, l'écriture cursive en français pouvait facilement être vue derrière l'écriture fantaisie et les décorations normalement visibles sur la page.

Lorsque les élèves ont placé l'un des parchemins sous leur système de caméra, l'écriture cachée a été soudainement révélée. Sous la lumière UV (à droite), l'écriture cursive en français pouvait facilement être vue derrière l'écriture fantaisie et les décorations normalement visibles sur la page. (Source : Institut de technologie de Rochester.)

Zoe LaLena, l'une des étudiantes impliquées dans le projet, a déclaré : « C'était incroyable parce que ce document fait partie de la collection Cary depuis environ une décennie maintenant et personne ne l'a remarqué. »

Les élèves sont encore plus enthousiastes car même si le parchemin ne fait plus partie d'un livre, les élèves savent où se trouvent 29 autres pages du même livre. Ils espèrent que ceux-ci aussi auront une écriture cachée.

Maintenant, les élèves travaillent avec d'autres pour localiser les autres parchemins et pour découvrir ce que signifie l'écriture cachée sur chacun d'eux.


La technologie moderne des rayons X révèle la théorie mathématique d'Archimède sous une peinture forgée

Bergmann, à gauche, et Noel placent des fragments du palimpseste d'Archimède devant le faisceau de rayons X.

Un scan du palimpseste révèle un texte vertical caché sous la peinture. L'imagerie multispectrale a révélé qu'Archimède était sur la bonne voie pour développer le calcul, près de 1 000 ans avant Isaac Newton.

Après plus de 1 000 ans d'obscurité, les dernières pages illisibles des travaux de l'ancien mathématicien Archimède sont en train d'être déchiffrées, grâce à la vision aux rayons X au Stanford Linear Accelerator Center (SLAC), que Stanford exploite pour le département américain de l'Énergie. Cette découverte nous donne l'enregistrement le plus complet des travaux d'Archimède depuis le Moyen Âge, et les scientifiques et érudits de Stanford aident à percer les derniers secrets cachés dans un manuscrit maltraité appelé le Palimpseste d'Archimède.

"C'est incroyable tout ce que le projet Archimedes Palimpsest a gagné de l'Université de Stanford", a déclaré Will Noel, conservateur des manuscrits et des livres rares au Walters Art Museum de Baltimore, où le document est conservé. "Ce n'est qu'avec le physicien du SLAC Uwe Bergmann que nous pouvons lire des sections entières de texte. Et ce n'est qu'avec Reviel Netz du Département des classiques que nous pouvons le comprendre."

Le manuscrit enregistre de manière unique plusieurs des œuvres du légendaire IIIe siècle avant notre ère. mathématicien, qui s'est exclamé "Eureka!" en découvrant comment mesurer le volume d'un solide assis dans sa baignoire. Le travail d'Archimède est considéré comme le fondement des mathématiques modernes.

Le projet actuel est l'aboutissement de 10 ans de recherche pour récupérer un texte grec ancien effacé il y a plus de 700 ans lorsque le parchemin sur lequel il était écrit a été recyclé, ou "palimpsesté".

Au 10ème siècle, un scribe anonyme a copié les traités d'Archimède en grec original sur le parchemin. Mais trois siècles plus tard, un moine palimpsesté le parchemin en grattant le texte d'Archimède, en coupant les pages en deux, en les tournant sur le côté et en écrivant des prières orthodoxes grecques sur les pages recyclées. Ajoutant une insulte supplémentaire, les faussaires du début du 20e siècle ont peint des images religieuses sur quatre des pages dans une tentative d'élever la valeur du manuscrit. Le résultat fut la quasi-effacement de l'œuvre d'Archimède, à l'exception des plus faibles traces d'encre encore incrustées dans le parchemin.

Le texte du Palimpseste d'Archimède a présenté un défi monumental pour les imageurs à révéler et les chercheurs à décoder. Jusqu'à 80 pour cent du texte avait déjà été révélé par d'autres chercheurs utilisant des techniques d'imagerie standard. Mais les 20 pour cent restants, masqués par la crasse et la moisissure, avaient résisté à toutes les tentatives de récupération.

Pour résoudre ce problème, une équipe de scientifiques du SLAC a utilisé une technique d'imagerie par rayons X spéciale, appelée imagerie par fluorescence X (XRF), pour enfin révéler le texte, caché depuis l'antiquité sur les pages en peau de chèvre. La fluorescence X est généralement utilisée pour détecter de petites concentrations de métaux et d'autres éléments. Pour le palimpseste d'Archimède, la XRF a été utilisée pour détecter des traces de pigment de fer dans les restes de l'ancienne encre.

Uwe Bergmann, un physicien du SLAC qui avait étudié la photosynthèse dans les feuilles d'épinard, a déclaré que l'idée d'utiliser XRF pour le palimpseste d'Archimède lui était venue lors d'une conférence en Allemagne.

"J'ai lu un article sur le palimpseste et il disait qu'il y avait des traces de fer dans l'encre", a déclaré Bergmann. "Nous étudiions les métaux traces dans les épinards, alors j'ai pensé que nous pourrions faire la même chose pour imager le palimpseste." Bergmann et Noel ont effectué des tests pour s'assurer que la technique était sûre pour le manuscrit, et peu de temps après, des images ont commencé à émerger.

Archimède redécouvertL'existence du palimpseste était connue au XIXe siècle, mais ce n'est qu'en 1906 que Johan Ludvig Heiberg, l'autorité mondiale sur Archimède à l'époque, découvrit que l'ancien manuscrit contenait l'œuvre du célèbre mathématicien. Heiberg a récupéré toutes les informations qu'il pouvait dans les pages du palimpseste et les a intégrées dans une nouvelle édition des œuvres complètes d'Archimède, publiée vers 1910. Le palimpseste a disparu quelque temps après la Seconde Guerre mondiale, mais l'œuvre de Heiberg a été pendant un siècle la collection la plus complète de L'oeuvre d'Archimède.

En 1998, le manuscrit refait surface dans une collection française et est vendu aux enchères chez Christie's à New York, où il est acheté par un collectionneur anonyme. Le nouveau propriétaire, qui finance désormais à titre privé le projet palimpseste, a confié le manuscrit aux soins du Walters Art Museum de Baltimore pour sa conservation et son étude.

Au cours des années suivantes, en utilisant une technique d'imagerie moderne appelée imagerie multispectrale, qui repose sur la lumière visible et ultraviolette, les faibles traces d'encre d'origine restantes ont commencé à révéler le texte caché et à mettre en lumière des découvertes étonnantes sur Archimède. Avec ces techniques, les érudits ont déterminé qu'Archimède était sur la bonne voie pour développer le calcul, près de 1 000 ans avant Isaac Newton. Archimède a également exploré une branche des mathématiques, maintenant connue sous le nom de combinatoire, qui traite de plusieurs façons de résoudre un problème. Mais peut-être la plus surprenante de ces découvertes, Archimède a utilisé le concept d'infinité, inédit dans les mathématiques anciennes. Les érudits considèrent cela comme l'une des découvertes les plus originales et les plus importantes de l'ensemble des travaux d'Archimède.

Mais certaines pages du palimpseste ont résisté aux tentatives de déchiffrement les plus intensives. La peinture et les taches ont complètement obscurci quelques parties restantes du texte original, rendant impossible la lecture en utilisant l'imagerie multispectrale. C'est là que le faisceau de rayons X intense produit au Stanford Synchrotron Radiation Laboratory du SLAC s'est avéré inestimable. Les rayons X traversent la crasse et la peinture, comme un stylo magique d'enfant qui révèle une encre invisible.

"Nous obtenons une compréhension plus complète de l'un des plus grands esprits de tous les temps", a déclaré Bergmann. "Nous montrons également qu'il est possible de lire des textes complètement cachés dans des documents anciens sans les blesser."

Le Palimpseste d'Archimède, qui comprend 174 pages, contient plus que les œuvres d'Archimède. Au moins 10 pages contiennent des transcriptions de discours prononcés par le IVe siècle avant notre ère. orateur Hypéride. Avant cette découverte, Hyperide était connu pour n'avoir existé qu'à partir de fragments de papyrus et de citations de son travail par d'autres auteurs. Six des pages proviennent d'un texte philosophique encore non identifié quatre pages proviennent d'un livre liturgique et 12 autres pages proviennent de deux livres différents dont le texte n'a pas été déchiffré.

En mars 2006, des expériences au SLAC ont révélé une page auparavant indéchiffrable d'Archimède Sur les corps flottants pour la première fois, une réalisation que Will Noel appelle l'une des plus grandes réalisations de l'équipe au SLAC. Les mêmes expériences ont également mis en lumière l'identité du prêtre qui a effacé les textes d'Archimède. Il s'appelait Johannes Myronas, et il acheva de transcrire les prières le 14 avril 1229, à Jérusalem.

"Nous avons déjà découvert une quantité étonnante de nouvelles informations à l'aide de la fluorescence des rayons X et espérons vivement en savoir plus", a déclaré Noel.

Du 28 juillet au 7 août 2006, les conservateurs du projet Archimède et les scientifiques de l'imagerie sont revenus au SLAC du Walters Art Museum et d'autres institutions pour scruter davantage les caractères grecs anciens révélés par le faisceau de rayons X. Cette fois, l'équipe a prêté une attention particulière à voir à travers les peintures dorées qui recouvrent plusieurs pages, y compris des sections précédemment non lues du plus grand traité d'Archimède, La méthode.

Les expériences du Palimpseste d'Archimède en 2006 ont également suscité un raz-de-marée d'intérêt pour les équipes de télévision, y compris History Channel, et les journaux et sites Web du monde entier ont diffusé des informations sur les travaux en cours au SLAC. Et vendredi, une webdiffusion en direct de l'Exploratorium de San Francisco et du SLAC de Menlo Park a révélé le texte du manuscrit en temps réel. Noël dit que ce genre d'attention est exactement ce qui est nécessaire pour s'assurer que le travail d'Archimède ne tombe pas à nouveau dans l'obscurité. L'équipe prévoit de rendre ses conclusions accessibles au public une fois que les chercheurs auront déchiffré le texte imagé au SLAC.

"La raison pour laquelle les textes d'Archimède sont maintenant si rares est que très peu de gens le lisent", a déclaré Noël. « Une partie de notre tâche consiste donc à faire en sorte que les gens sachent qu'Archimède est désormais disponible sous forme numérique, afin que « l'Archimède numérique » ne soit pas négligé."


Les archéologues commencent tout juste à révéler les secrets cachés dans ces anciens manuscrits

L'été dernier, Giulia Rossetto, spécialiste des textes anciens à l'Université de Vienne, était dans un train pour rentrer à Pordenone, dans le nord de l'Italie, lorsqu'elle a allumé son ordinateur portable et ouvert une série de photographies d'un manuscrit connu sous le nom de "Nouveau arabe". Trouve 66.”

Ce n'est pas un manuscrit ordinaire. Dans l'Antiquité, il était de pratique courante lorsque les fournitures de parchemin se limitaient à gratter l'encre des vieux manuscrits, avec des produits chimiques ou des pierres ponces, et à les réutiliser. Le double texte résultant est appelé un palimpseste, et le manuscrit que Rossetto étudiait contenait plusieurs pages dont le texte chrétien, un recueil de vies de saints écrit en arabe du Xe siècle, cachait un texte beaucoup plus ancien en dessous, dans le grec le plus léger. On ne savait rien de ce que contenait ce “undertext”. Rossetto, un étudiant au doctorat, a reçu les images après coup, lorsqu'un chercheur plus âgé s'est plaint que les lire était au-delà de sa vue défaillante.

Mais ce n'étaient pas non plus des photographies ordinaires. Elles ont été prises à l'aide d'une technique de pointe connue sous le nom d'imagerie multispectrale, ou MSI, dans laquelle chaque page d'un texte est photographiée plusieurs fois tout en étant éclairée par différentes couleurs et longueurs d'onde de la lumière, puis analysées à l'aide d'algorithmes informatiques pour trouver une combinaison qui distingue le plus clairement les deux couches de texte. Alors que le train de Rossetto traversait les Alpes autrichiennes à toute allure, elle a basculé entre les images, ajustant le contraste, la luminosité et la teinte pour minimiser l'apparence du surtexte arabe tout en sélectionnant de minuscules lettres grecques, chacune d'environ trois millimètres de haut.

Le style de l'écriture suggérait qu'elle avait probablement été écrite en Égypte au Ve ou VIe siècle, et Rossetto s'attendait à un autre texte chrétien. Au lieu de cela, elle a commencé à voir des noms de la mythologie : Perséphone, Zeus, Dionysos. L'écriture perdue était le grec classique.

Il n'y avait pas de connexion Internet dans le train. Mais dès qu'elle est rentrée chez elle, Rossetto s'est précipitée vers son ordinateur pour vérifier sa transcription par rapport aux textes classiques connus. "J'ai essayé différentes combinaisons, et il n'y avait rien", se souvient-elle. “J'ai pensé, ‘Wow, c'est quelque chose de nouveau.’”

Dans son poème « Endymion », basé sur un mythe grec sur un berger aimé de la déesse de la lune Selene, John Keats a rendu hommage au pouvoir durable des œuvres d'art supérieures. « Une chose de beauté est une joie éternelle », a-t-il écrit. « Sa beauté augmente, il ne passera jamais dans le néant. » Il est certain que découvrir la poésie perdue d'une civilisation ancienne d'où nous tirons tant de nos traditions littéraires est aussi excitant que de déterrer un trésor matériel.

Et cette promesse va au-delà de l'esthétique. Lorsque la littérature grecque classique a été redécouverte pendant la Renaissance européenne, elle a refait la civilisation occidentale et a semé des graines qui façonnent encore nos vies aujourd'hui : les idées de Thomas Jefferson sur la poursuite du bonheur ont été suscitées par les philosophes grecs, les suffragettes ont été inspirées par l'héroïne d'Euripide. Médée. Comme trouver une vieille photographie d'un parent décédé depuis longtemps, découvrir un morceau de texte perdu peut nous aider à nous entrevoir dans les personnes qui nous ont précédés.

Le texte de Rossetto n'est que l'un des centaines dont la récupération a été récemment annoncée par des chercheurs participant à un projet visant à déchiffrer les secrets d'un trésor unique. Dans le désert du Sinaï, en Égypte, un monastère appelé Sainte-Catherine abrite la plus ancienne bibliothèque du monde en fonctionnement continu, utilisée par les moines depuis le quatrième siècle. En plus des livres imprimés, la bibliothèque contient plus de 3 000 manuscrits, accumulés au cours des siècles et remarquablement bien conservés par le climat sec et stable. Les moines de Sainte-Catherine aimaient particulièrement réutiliser des parchemins plus anciens pour leurs textes religieux. Aujourd'hui, la bibliothèque détient au moins 160 palimpsestes, probablement la plus grande collection au monde. Mais les anciens scribes faisaient leur travail de manière frustrante. Dans la plupart des cas, les textes en dessous étaient cachés et, jusqu'à présent, crus perdus.

Sainte-Catherine, une communauté d'environ 25 moines grecs orthodoxes au pied du mont Sinaï, transcende l'histoire, dans la mesure où les anciennes traditions se perpétuent jusqu'à nos jours. La première mention de sa collection écrite provient d'un récit d'une pèlerine du IVe siècle nommée Egeria, qui a décrit comment les moines lui lisaient des passages bibliques lorsqu'elle visitait une chapelle construite pour commémorer le buisson ardent de Moïse. Au VIe siècle, l'empereur byzantin Justinien protégea cette chapelle avec de gros murs de granit. Quinze cents ans plus tard, ils sont intacts.

À mesure que vous vous en approchez, le monastère couleur sable, niché au bas de la montagne, semble humble et intemporel, comme quelque chose fait du désert. À l'intérieur se trouve un dédale de marches en pierre, d'arcs et de ruelles, un clocher carré attire le regard vers les sommets déchiquetés au-dessus. Malgré l'essor et la chute des civilisations environnantes, la vie ici a remarquablement peu changé. Le premier culte quotidien des moines commence toujours à 4 heures du matin.

Au cœur de Sainte-Catherine, aujourd'hui comme à l'époque d'Égérie, se trouve la bibliothèque, et le responsable en est le révérend Justin Sinaites, qui porte une longue barbe grise et les robes noires traditionnelles de sa foi. Né au Texas et élevé dans le protestantisme, le père Justin, comme il préfère qu'on l'appelle, a découvert l'orthodoxie grecque en étudiant l'histoire byzantine à l'Université du Texas à Austin. Après s'être converti à la foi, il a passé plus de 20 ans à vivre dans un monastère du Massachusetts, où, en tant que responsable des publications du monastère, il est devenu habile à utiliser la technologie informatique et de publication assistée par ordinateur. En 1996, le père Justin a déménagé à Sainte-Catherine, et lorsque l'abbé du monastère a décidé de numériser la collection de manuscrits de la bibliothèque pour la mettre à la disposition des chercheurs du monde entier, le père Justin a été invité à diriger l'effort.

Lorsque j'ai contacté le père Justin en Égypte par téléphone cet automne, il était réfléchi et articulé, et a donné l'impression, comme le monastère lui-même, d'exister sur un plan en dehors des limites du monde. Lorsqu'on lui a demandé de décrire la taille physique de la bibliothèque, il a d'abord semblé déconcerté. "Je ne pense pas en ces termes", a-t-il déclaré. Au cours de notre conversation, il a régulièrement répondu à mes questions avec des histoires enracinées des centaines d'années dans le passé. Parce que le bibliothécaire seul était autorisé à accéder aux voûtes de la bibliothèque, les manuscrits lui étaient toujours apportés un par un, leurs bords assombris et leurs gouttes de cire de bougie témoignant de siècles d'usure et d'utilisation. « J'avais tellement hâte d'entrer et de voir tout le reste, et je ne pouvais pas », dit-il. Puis, il y a une dizaine d'années, “ils m'ont nommé bibliothécaire.”

Enfin, il a pu explorer toute la collection, y compris les palimpsestes. Le problème était qu'il n'y avait pas beaucoup d'espoir de les lire. Mais en 2008, des chercheurs aux États-Unis ont annoncé l'achèvement d'un projet de dix ans visant à utiliser l'imagerie multispectrale pour lire les œuvres perdues du mathématicien grec Archimède cachées sous la liturgie d'un livre de prières byzantin du XIIIe siècle. Le père Justin, qui connaissait déjà les membres du groupe, leur a demandé s'ils viendraient à Sainte-Catherine.

La collaboration qui en résulte, connue sous le nom de Sinai Palimpsests Project, est dirigée par Michael Phelps de la Early Manuscripts Electronic Library basée en Californie, un groupe de recherche à but non lucratif qui travaille avec des universités telles que l'UCLA et d'autres institutions pour numériser les sources historiques et les rendre accessibles pour étudier. À partir de 2011, Phelps et d'autres membres du projet ont effectué 15 visites au monastère sur cinq ans, conduisant chaque fois pendant des heures à travers le désert du Sinaï, le site d'un conflit en cours entre les forces de sécurité égyptiennes et les militants islamiques. La plupart des palimpsestes proviennent d'une cache d'environ 1 100 manuscrits trouvés dans une tour du mur nord du monastère en 1975 et se composent de feuilles endommagées laissées lorsque la bibliothèque a été déplacée au XVIIIe siècle, puis cachées pour être protégées après un tremblement de terre. . Ils sont secs comme de l'amadou, tombent en morceaux et souvent grignotés par les rats.

Le surtexte est une copie du texte liturgique en syriaque du XIe siècle. (Avec l'aimable autorisation du monastère Sainte-Catherine du Sinaï, Égypte) Le sous-texte est une traduction syriaque du IXe siècle de « On Drugs », un manuel de pharmacologie du médecin grec Galien. (Avec l'aimable autorisation du monastère Sainte-Catherine du Sinaï, Égypte) Shelfmark: Arabic New Finds 8. Overtext — une copie du Ve ou du VIe siècle d'un texte médical grec classique jusqu'alors inconnu. Ce folio décrit la procédure chirurgicale pour enlever un polype du nez. (Avec l'aimable autorisation du monastère Sainte-Catherine du Sinaï, Égypte) Shelfmark: Arabic New Finds 8. Undertext — une copie du 5e ou 6e siècle d'un texte médical grec classique jusqu'alors inconnu.  Ce folio décrit la procédure chirurgicale pour enlever un polype du nez. (Avec l'aimable autorisation du monastère Sainte-Catherine du Sinaï, Égypte) Shelfmark: Arabic New Finds 8. Overtext — une copie du Ve ou VIe siècle d'un deuxième texte médical grec classique jusqu'ici inconnu, un glossaire de la terminologie médicale du grec ancien. (Avec l'aimable autorisation du monastère Sainte-Catherine du Sinaï, Égypte) Shelfmark: Arabic New Finds 8. Undertext — une copie du Ve ou VIe siècle d'un deuxième texte médical grec classique jusqu'ici inconnu, un glossaire de la terminologie médicale du grec ancien. (Avec l'aimable autorisation du monastère Sainte-Catherine du Sinaï, Égypte) Shelfmark: Arabic New Finds 8. Overtext — la plus ancienne copie survivante des évangiles chrétiens en traduction arabe (fin du 8e ou 9e siècle). (Avec l'aimable autorisation du monastère Sainte-Catherine du Sinaï, Égypte) Un texte médical grec illustré a été trouvé sous la plus ancienne traduction arabe des Évangiles. (Avec l'aimable autorisation du monastère Sainte-Catherine du Sinaï, Égypte)

Le père Justin a sorti chaque palimpseste à tour de rôle pour être photographié par le chef opérateur du projet, Damianos Kasotakis, qui a utilisé un appareil photo de 50 mégapixels construit sur mesure en Californie. Photographier chaque page a pris environ sept minutes, l'obturateur cliquait à plusieurs reprises tandis que la page était éclairée par des lumières infrarouges, visibles et ultraviolettes qui traversaient le spectre des couleurs. Les chercheurs ont joué avec différents filtres, éclairant sous des angles étranges, tout ce à quoi ils pouvaient penser qui pourrait aider à repérer les détails de la surface d'une page. Ensuite, un groupe de spécialistes de l'imagerie basés aux États-Unis a empilé les images de chaque page pour créer un "cube numérique" et conçu des algorithmes, certains basés sur la technologie d'imagerie par satellite, qui reconnaîtraient et amélioreraient le plus clairement les lettres sous le surtexte.

« Vous n'avez qu'à jeter tout ce à quoi vous pouvez penser », dit Kasotakis, « et priez pour le meilleur. »

Peut-être que quelqu'un écoutait. À la fin du mois dernier, le monastère et la Early Manuscripts Electronic Library ont annoncé lors d'une conférence à Athènes qu'au cours de la période de cinq ans, ils avaient imagé 6 800 pages de 74 palimpsestes, qui seront rendus accessibles en ligne par l'UCLA début 2018. Jusqu'à présent, leur travail a révélé plus de 284 textes effacés en dix langues, dont des textes classiques, chrétiens et juifs datant du Ve siècle au XIIe siècle. La collection est comparée aux plus grandes découvertes manuscrites du XXe siècle, notamment les codex égyptiens de Nag Hammadi et les manuscrits de la mer Morte.

Déjà, dans le cadre du Sinai Palimpsests Project, une vingtaine de chercheurs de toute l'Europe, des États-Unis et du Moyen-Orient se penchent sur ces textes. L'une des découvertes les plus excitantes est un palimpseste composé de fragments d'au moins dix livres plus anciens. Le manuscrit est un texte significatif à part entière : la première version connue des évangiles chrétiens en arabe, datant du VIIIe ou du IXe siècle. Mais ce qu'il y a en dessous, prédit Phelps, en fera un " manuscrit de célébrité " de plusieurs textes médicaux auparavant inconnus, datant du cinquième ou sixième siècle, y compris des recettes de médicaments, des instructions pour les procédures chirurgicales (y compris comment enlever une tumeur) , et des références à d'autres traités qui peuvent fournir des indices sur les fondements de la médecine ancienne.

Another fragment of this palimpsest contains a beautiful two-page illustration of a flowering plant—from an “herbal,” or guide to medicinal plants, which Nigel Wilson, a classicist at Oxford who is studying the text, believes may be a work by Crateuas, physician to the poison-obsessed Anatolian king Mithradates in the first century B.C. Copies of his drawings made as late as 600 years after his death survive, but until now we only knew his writings through quotations by the first-century physician Dioscorides. “This is the first scrap we’ve got of an actual manuscript of his work,” says Wilson.

From the same palimpsest Agamemnon Tselikas, director of the Center for History and Palaeography in Athens, recovered the earliest known versions of classic texts by Hippocrates, the father of Western medicine, which are four centuries older than any copies previously known. Other fragments include bits as unexpected as a version of an ancient Greek adventure story called Apollonius of Tyre, which is now the oldest known Latin translation and the earliest with illustrations by 500 years.

Giulia Rossetto, who discovered her own celebrity manuscript aboard a train ride home to Italy, is still piecing together the implications of her find. So far she has deciphered 89 lines of text (many of them incomplete) and learned that they belong to a previously unknown poem written in Greek hexameter—the same scheme used for Homer’s epics. They tell of a myth in which Dionysus, the young son of Zeus and Persephone, sits on a throne as a group of murderous Titans tries to win his confidence. Rossetto also found the number 23 in the text, which she believes denotes a book number, hinting, she says, that the lines might come from the Rhapsodies, attributed by the ancients to the mythical poet Orpheus and collected in 24 books, like Homer’s poems. Les Rhapsodies were widely studied until at least the sixth century, but are today known only through fragmentary quotations by later philosophers.

Now Rossetto has found what may be lines from the Rhapsodies eux-mêmes. The discovery, says Claudia Rapp, a professor of Byzantine studies at the University of Vienna and Rossetto’s supervisor, is the kind of thing that appears perhaps once in a generation. “The dream of everybody working with palimpsest material is to find previously unknown bits of classical texts from pagan antiquity.”

The secrets of each individual manuscript will keep scholars busy for years to come. Yet there’s an even bigger discovery emerging from this project, beyond the many textual revelations: the surprising history of St. Catherine’s itself.

Rapp, who also serves as the Sinai project’s scholarly director, has been especially intrigued to learn what the palimpsests reveal about the process by which parchments were reused. In none of them is there an apparent relationship between the overtext and undertext, she says. Indeed, scattered pages from multiple older manuscripts, in different languages, were often brought together to make a new book. Rather than individual scribes selecting manuscripts to scrape clean for personal use, this suggests an organized production, perhaps even commercial circulation, of recycled parchment sheets.

St. Catherine’s sixth-century walls rise as high as 65 feet and protect sites including a fourth-century chapel. (Getty Images)

And the sheer variety of languages uncovered was entirely unexpected. Some of the texts are even helping to reconstruct lost languages, including Caucasian Albanian, spoken in an ancient kingdom in present-day Azerbaijan, and Christian Palestinian Aramaic, used by Christians in Palestine until the 13th century.

Researchers also discovered several Greek texts translated into Syriac, which was first spoken by Syrian Christians before becoming a major literary language throughout the Middle East. We already know that in the eighth and ninth centuries, the Islamic caliphate, then based in Baghdad, sponsored a huge program to translate Greek classical knowledge through Syriac into Arabic (a project that helped save much of classical Western knowledge during the Dark Ages). These Syriac undertexts show that Christian scholars at St. Catherine’s were a part of this effort. “We can see this great translation movement in process,” Phelps says.

Each surprise adds a piece to the puzzle. The discovery of two unknown Christian texts in the ancient language of Ge’ez suggests that Ethiopian monks, who were not thought to have had much contact with Sinai in antiquity, may once have practiced at the monastery. And one palimpsest, which Michelle Brown, a former curator at the British Library in London, describes as a “Sinai sandwich,” is remarkable for the relationship it suggests between four different layers of text. Its oldest layer was written in Greek, at St. Catherine’s. Next is an undertext in a Latin script used in Italy at the turn of the seventh century, then an eighth-century Latin insular script, a style of writing pioneered by monks in Ireland that flourished in the British Isles. The top layer is an Arabic script written at St. Catherine’s around the turn of the tenth century.

This is a real breakthrough—a “smoking gun,” Brown says. Scholars have assumed that there was little contact between the Middle East and the West in the Middle Ages, before the Crusades, but Brown suspected from what she could already make out of the palimpsest and other fragments at St. Catherine’s that this view was wrong. The layering of these scripts revealed by the new imaging supports her hunch. It’s exceedingly unlikely that the pages were carried from Sinai to Rome, to Britain, and then back again. Instead, she says, monks from these distinct Western communities must have been working at St. Catherine’s over the centuries.

Put all of that together, and our view of this humble outpost is transformed. We might think of the Sinai Desert merely as a remote wilderness where the Jews wandered for decades after their escape from Egyptian slavery. But the diverse findings of the palimpsests project offer stunning testimony to St. Catherine’s role as a vibrant cosmopolitan center and a key player in the cultural history of East and West, where people of different languages and communities met and exchanged practices and intellectual traditions. “It is a place where people made the effort to travel to,” says Rapp. “And they came from all over the world.”

For Father Justin, the project represents a remarkable opportunity to extend what he calls a “living tradition” at St. Catherine’s, in which each manuscript is not only a holy object but a tangible witness to visitors from the remote past. For centuries, the monastery’s walls protected these manuscripts, but the political situation outside remains turbulent last spring, militants allied with ISIS killed a policeman a few hundred yards from its gates. Although Father Justin insists this danger isn’t representative, he hopes the imaging project will help to protect the manuscripts’ treasures for centuries to come: “That is our obligation and our challenge today.”

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This article is a selection from the January/February issue of Smithsonian magazine


A Prayer Book's Secret: Archimedes Lies Beneath

Using a specialized X-ray technique, scientists and scholars at the Walters have been able to look through forged paintings on the parchments to see the Greek characters beneath. Courtesy of the owner of the Archimedes Palimpsest masquer la légende

Using a specialized X-ray technique, scientists and scholars at the Walters have been able to look through forged paintings on the parchments to see the Greek characters beneath.

Courtesy of the owner of the Archimedes Palimpsest

Mold, bookworms, and general decay have left the ancient parchment in poor shape. Archimedes Palimpsest Project masquer la légende

Why would anyone pay $2 million for a tattered book of Christian prayers from 1200 A.D.? The anonymous philanthropist who coughed up the sum in 1998 wasn't lured by the holy writings. He was after the faint ink beneath -- mathematical theorems and diagrams from the Greek scholar Archimedes, who lived more than 2,000 years ago. It's the oldest known copy of his work, but the writings were barely legible. But now, a new restoration technique may make it possible to recover all of Archimedes' original text.

Bathtub Brilliance

As the legend goes, Archimedes discovered the principle of buoyancy in his bathtub, prompting him to shout "Eureka!" Regardless of whether this story is true, Archimedes was, without a doubt, a great mathematician. Little of his work has made it down through the ages, but what has survived is startling. He writes about infinity -- different levels of infinity, actually -- which is astounding for a scholar from the second century B.C.

Hidden Text

The prayer book is known as the "Archimedes Palimpsest" -- a palimpsest is a document with hidden writing -- and it resides at the Walters Art Museum in Baltimore.

"It’s the ugliest thing in the collection," says William Noel, curator of rare books at the Walters. "It is also by far the most important text manuscript in a palimpsest that the world knows."

Noel cannot reveal the owner's name he'll say only that he has a big heart. And a big agenda. He wants every possible word of Archimedes extracted, even though some pages are at the point of crumbling into dust, and others have fallen victim to the ravages of bookworms.

A parchment shortage is to blame for the overwriting. The original text apparently sat in a library in Constantinople until 1229 A.D. Then a scribe erased it he needed someplace to write a prayer book. Seven hundred years later, Archimedes expert John Ludwig Heiberg discovered the traces of Archimedes after reading a few lines transcribed by a scholar in 1899. Over the next few decades, the book had a mysterious life, disappearing and reappearing. Eventually, it was sold at auction.

Since then, scholars and scientists have used ultraviolet light to make letters stand out. But the method did not work on every page. Some were too damaged others were covered with forgeries – paintings created in the 20th century and made to look older to drive up the value of the book.

Of Spinach and X-Rays

Popeye's favorite vegetable holds the key to uncovering the rest. Uwe Bergmann, a Stanford physicist, was attending a conference in Germany when he stumbled upon an article describing the Archimedes Palimpsest. At the Synchrotron Radiation Laboratory, a Department of Energy research facility in Stanford, Bergmann studies the physics of photosynthesis -- in particular, photosynthesis in spinach.

"I read that there is still some significant text missing, and that there are forgeries and that there's iron in the ink. When I read the word 'iron,' I said, 'Wait a minute, we are studying iron in spinach.' I thought we should be able to use the same method and just then do imaging with it."

Bergmann proposed his idea in an e-mail to William Noel, suggesting that the Stanford Linear Accelerator in California might be used to provide the necessary X-ray pulses through the document. Although at first concerned about potential harm to the document, Noel and the team conducted tests and decided the technique could be done safely. Bergmann’s idea worked. The first pictures emerged, line by line.

"I wished I could read ancient Greek. Very beautiful looking characters all over the place," Bergmann remembers.

The Man Who Erased History

The museum pressed ahead in its research and, just a few months ago, uncovered new diagrams and text in the original Greek -- as well as the signature of the scribe who erased the Archimedes text and wrote the prayers on top.

"It just popped up," says Noel. "A guy called Johannes Myronas."

Despite the damage done to the ancient text, Noel doesn’t blame Myronas for the present state of the book. In fact, Myronas was most likely responsible for the book's survival.

"What a gift he gave us," Noel points out. "The great advantage of having them wrapped up in a Christian prayer book is that they were treasured and looked after for centuries."

So it was a love of math that preserved Archimedes' work for the first thousand years -- and a love of God that carried it to the present.


The Black Book of Carmarthen: Scholars left shaken after ultraviolet light reveals ghostly faces staring at them from medieval manuscripts

Scholars researching one of the UK’s most important medieval manuscripts were left surprised if not a little shaken last year when the use of ultraviolet light revealed two ghostly faces staring out at them from one of the pages.

The discovery of the sketches – not seen since they were erased in the 16th century from the Black Book of Carmarthen – came as a “complete surprise” to the two researchers.

The book, which is held in the National Library of Wales and dates from 1250, is the earliest surviving manuscript written solely in Welsh and contains some of the earliest references to King Arthur and Merlin. Its name comes from the colour of its binding.

Professor Paul Russell, from the University of Cambridge’s department of Anglo-Saxon, Norse and Celtic, and PhD student Myriah Williams have worked on unlocking the manuscript’s secrets using different imaging techniques for three years.

Using ultraviolet light and photo-editing software, huge swathes of notes in the margins, erased more than five centuries ago, have been revealed. As well as the drawings of the faces, another important discovery is a hitherto unknown Welsh poem. A run through a database of known verse has come up with no match, suggesting it is an original work .

Professor Russell said the findings were “very exciting” adding: “Now we know this material is there, we can do a lot of things to bring it back.”

He spoke of the discovery of the sketches last summer. “We were looking at the text with the ultraviolet lamp and this pair of faces emerged in the bottom margin. It was actually quite creepy with them peering back. We thought: ‘Who are you?’”

The scholars do not know who the faces represent but dated them to the 14th or 15th century. Alongside them is an inscription that suggests the donation of the book to a family member. A few pages further on, a sketch of a fish emerged under the ultraviolet light.

Recent archaeological discoveries

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AP Photo/Albuquerque Journal, Roberto Rosales

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Professor Russell believes the discoveries may be the tip of the iceberg and hopes it will shed new light on what early readers of the text thought.

“Although the texts are very well known, no one has really sat down and looked at the manuscript as a whole,” he added. They will continue to analyse the text with innovative techniques to unlock more of its hidden secrets.

The scholars started their research after shadows on the pages suggested that material had been erased. Professor Russell said: “We thought maybe there were ways of doing things by enhancing and changing the spectrum.

“It’s a very well-known manuscript in a Welsh context but by bringing new things to it 750 years on is brilliant. People asked: ‘Hasn’t everything been done?’ Well, no.”

Conseillé

Experts believe the book – which contains a collection of religious and secular poetry dating from the 9th to the 12th century – was the work of a single scribe who was probably collecting and recording material over a long period. Others then made additions.

King Arthur makes an appearance in it as a ruler who seeks to gain entrance to an unidentified court by hailing the virtues of his men.

One part of the text known as “Englynion y Beddau”, or the Stanzas of the Graves, covers the burial places of 80 warriors. Myrddin, better known in English as Merlin, appears in two poems including one that is presented as a dialogue between him and the Welsh poet Taliesin.

The book has 54 pages of vellum and was acquired by the National Library of Wales in 1904, after it was bought by the library’s founder Sir John Williams.

The scholars believe the book was likely to have been owned by someone called Jasper Gryffyth in the 16th century, and researchers believe that he was probably the man who erased the centuries of material added by previous owners.


The History Blog

The Black Book of Carmarthen is the oldest surviving manuscript written entirely in the Welsh language. It was penned by a single scribe working at different periods around the year 1250. Its name refers to the color of the binding and to the Augustinian Priory of Saints John the Evangelist and Teulyddog in Carmarthen, west central Wales, which is reputed to have been the manuscript’s original home. It has passed through many hands over the years, several of whom have left their mark on the vellum pages and at least one of whom sought to erase those marks. Now thanks to an ultraviolet lamp and photo editing software, what was lost has been rediscovered.

/>With the exception of a handful of Welsh triads about the legendary horses of Welsh heroes, the contents of the Black Book are poems dating from the 9th to the 12th century. They’re a varied lot, with religious verses, odes of mourning and praise and some of the first written versions of Arthurian tales rubbing shoulders in the 54 folios. The first poem in the book is Ymddiddan Myrddin a Thaliesin (A Conversation Between Merlin and Taliesin), a dialogue between the legendary mage and the great Welsh poet who, like Merlin, was reputed to have the power of prophesy. Two of the pieces later in the manuscript are prophetic poems ostensibly authored by Myrddin during his “wild man” phase.

/>The first owner of the Black Book whose name we know was Sir John Price of Brecon (ca. 1502-1555) who had been tasked by King Henry VIII with searching dissolved monasteries for loot. He got it from the treasurer of St. David’s Cathedral on the westernmost tip of Wales almost 50 miles from Carmarthen which is where he learned of its origins at the priory. It next appears on the historical record in the hands of 17th century Welsh book collector Robert Vaughan, but there are notes on the pages of the book that identify owners between the two. Scholar, book collector and warden of Ruthin Hospital Jasper Gryffyth (d. 1614) wrote his name in Hebrew and a note about the poems on one of the pages. William Salesbury (ca. 1520-1584), polyglot author of a Welsh-English dictionary and translator of the New Testament into Welsh, left a note on the bottom of a page as well. Also, Vaughan wrote in another manuscript that the Black Book had been owned by poet Siôn Tudur (d. 1602) at some point.

/>One of those 16th century owners — researchers believe it was probably Jasper Gryffyth — took it upon himself to clean up the Black Book and erase the notes and drawings his predecessors had left in the margins. University of Cambridge PhD student Myriah Williams and Professor Paul Russell noticed there were shadows on some of the pages and thought they might be able to see what was erased using ultraviolet light and playing with the spectrum using photo editing software. They spent three years examining the fragile volume — it’s so delicate can’t be opened at more than a 90 degree angle — and last year found two ghostly faces staring back at them. The little drawings, dated to the 14th or 15th century, were accompanied by an inscription that indicates the book was donated to a family member.

[T]he 16th century owner’s penchant for erasure has been partly reversed to reveal snatches of poetry which are previously unrecorded in the canon of Welsh verse. Currently, the texts are very fragmentary and in need of much more analysis, although they seem to be the continuation of a poem on the preceding page with a new poem added at the foot of the page.

/>Williams said: “It’s easy to think we know all we can know about a manuscript like the Black Book but to see these ghosts from the past brought back to life in front of our eyes has been incredibly exciting. The drawings and verse that we’re in the process of recovering demonstrate the value of giving these books another look.

“The margins of manuscripts often contain medieval and early modern reactions to the text, and these can cast light on what our ancestors thought about what they were reading. The Black Book was particularly heavily annotated before the end of the 16th century, and the recovery of erasure has much to tell us about what was already there and can change our understanding of it.”

/>The new poem has no known match in Welsh verse, so it was probably the original work of the annotator. Williams and Russell will give a lecture about their discovery at the National Library of Wales on Wednesday and will emphasize the importance of this research which has the potential to reveal so much about medieval Welsh literature.

The National Library of Wales has digitized the entire manuscript. You can browse through it page by page. There are no transcripts or translations, but the notes from previous holders are eminently legible in the first few pages.

This entry was posted on Saturday, April 4th, 2015 at 12:24 PM and is filed under Medieval, Modern(ish). You can follow any responses to this entry through the RSS 2.0 feed. Vous pouvez passer à la fin et laisser une réponse. Pinging is currently not allowed.


Myth and National Identity in Nineteenth-Century Britain: The Legends of King Arthur and Robin Hood

Nineteenth-century English nationalism has been a neglected area of research, as Gerald Newman pointed out in his seminal study,The Rise of English Nationalism: A Cultural History, 1740-1830 (1987). The scholarly preoccupations of the last decade have been with Britanique national identity and its interaction - or suppression - of divergent Celtic nationalisms. The publication of Linda Colley's Britons: Forging the Nation, 1707-1837 (1992) perhaps rightly focused academic attention on the creation of a sense of Britishness which - in the eighteenth- and early-nineteenth- centuries at least - served to bind the disparate parts of the British Isles together. This book explores the relationship between British and English national identities in the nineteenth-century. David Cannadine has suggested that Colley's sense of Britishness had dwindled, by the end of Victoria's reign, to an interpretation of Britain as England alone, so that British history was essentially English history writ large.(1) Barczewksi's study of nineteenth-century perceptions and representations of the legends of King Arthur and Robin Hood offers a case study of the development of this Anglicization of the British identity. By the end of Victoria's reign, she argues, Britishness of the inclusive variety Colley pictured was under challenge: a more dominant and racialist form of English national identity was emerging. This was a definition of Britain as England which left no room for the inclusion of Celtic national identities. You could not longer be British et Scottish, Welsh, or Irish you were British and not Scottish, Welsh or Irish.

However, Barczewki is careful to ensure that her conceptual model of this transition does not blind her to other aspects of British nationalism. She rightly recognises that national identities of every kind are under negotiation in nineteenth-century Britain. National identity is protean, she suggests, adapting itself to the demands of many different audiences. In addition to her argument concerning the gradual transformation of national identity in the course of the nineteenth-century, she uses the two foci of her research to illustrate the adaptability of Britishness. While King Arthur and his knights are the natural resource of conservatives, elites, and nostalgic romantics, Robin Hood and his Merry Men appeal to working-class audiences and socialists. She pursues this opposition between the chivalrous king and the people's outlaw through chapters on the development of English studies, ideas about women, and the growth of imperialism. The fact that two such dissimilar heroes could be simultaneously national icons reflects the ways in which national identity serves and can be made to serve a range of different constituencies. As Barczewski puts it, 'British nationalism did not represent a single set of values and ideals, but rather a variety of competing points of view'.(2)

It is the contrasts presented between the two legendary heroes which gives this book its value for the academic reader - as well as much of its appeal. As Barczewski herself recognises, Victorian representations of the Arthurian legends are hardly an original subject for the historian, the art historian, or the literary scholar. However, most studies of Robin Hood's legend have had little to say about its nineteenth-century manifestations. She draws on a wide range of sources, including accounts of tours, guidebooks, historical novels, children's story books, poetry, antiquarian journals, and newspaper articles, mixing analysis of familiar and well-known texts - such as Walter Scott's Ivanhoe and Tennyson's Idylls of the King - with the obscure and even the apparently tangential.

Excursions into this last area of the marginal make fascinating reading. The title of J. Lockhart Haigh's Sir Galahad of the Slums (1907), in which a young clergyman embarks on a career in the Liverpool slums, surely reveals the extent to which Arthur's knights had become household names by the close of the century. Barczewski shows how Robin Hood too had become part of the popular consciousness, a key figure in the rituals of the most prominent of all friendly societies, the Ancient Order of Foresters. Figures from both collections of legends were further immortalised, she reflects, in the names of racehorses. The only criticism which can be levelled at the breadth of Barczewski's coverage is her relative neglect of imagery. Although aware of the work of entre autres, Debra Mancoff and Christine Poulson on paintings of Arthurian subjects, she rarely considers in any depth representations of the Arthurian legends and still more rarely examines images of Robin Hood. Surely greater consideration should have been given to William Dyce's frescoes on subjects from Morte d'Arthur in the Houses of Parliament, representations of the legends in a new gothic building symbolising the national identity. The implicit promise of the dustcover illustration of Daniel Maclise's Robin des Bois (1839) is not fulfilled.

Barczewski's chapter on the legends of Arthur and Robin Hood and the rise of English studies allows her to explore the development of an Anglicized sense of Britishness through the creation of a national literary canon. In this canon - unlike Shakespeare's plays - the ballads of Robin Hood and the Arthurian legends did not initially command a place. By eighteenth-century standards, the ballads were 'rude' and 'barbarous' - as too was their hero, whom it was considered wise to present as the disinherited earl of Huntingdon. It took the early-nineteenth-century development of a picturesque preoccupation with the English landscape and the invention of 'Merrie England' - which has been well analysed recently by Peter Mandler(3) - to convert them into the fabric of national literature. Placing Arthurian legend in a niche within the canon was more problematic - its French and Celtic origins had to be effaced first. But the generation of antiquaries who could reinvent decorated gothic as an English architectural style were not daunted. The promotion of Sir Thomas Malory's Morte d'Arthur as the foundation text of Arthurian legend gave the myth an unquestionably English touchstone. Barczewski's account of the battle between English and Welsh scholars for ownership of the Arthurian legend at the end of the nineteenth century sheds light on the breakdown of the inclusive and reconciliatory sense of Britishness current in the early nineteenth century and the development of an increasingly racialist and Anglicized definition of the British national identity.

Barczewski turns next to the unavoidable issue of Teutonism, the development of a commitment to the idea of the English as Anglo-Saxons, part of a wider Germanic racial community destined for supremacy. The later-nineteenth-century reinvention of Robin Hood as a Saxon hero, a second Hereward the Wake valiantly resisting the Norman oppressors is effectively contrasted with Ivanhoe (1820), in which Robin also featured: in Scott's novel, the initial antagonism of Norman and Saxon is diffused by the marriage of the Normanophil Ivanhoe with the doggedly Saxon Rowena. (Only the Jewish Rebecca remains excluded from this new multi-racial and multi-cultural community and even she is treated with overt sympathy as Barczewki points out, this tolerance was replaced by encroaching anti-Semitism by the end of the century). Once again, Arthur proves more problematic for the purveyors of national myth. A figure who, if he existed, was a fifth-century Romano-Briton who fought the invading Saxon hordes, and whose legend was associated with the tenth-century Celtic revival in Wales, was difficult to adopt as a national hero for the descendants of the Anglo-Saxons. Initially reinvented in the early nineteenth century as a symbol of Anglo-Welsh co-operation, by the end of the century Arthur had been successfully re-interpreted as a Saxon. Such a transformation had been at a cost: any pretensions to historical accuracy had been jettisoned and Arthurian interpreters such as Tennyson had made it clear that they were dealing with the legendary, not the historical, Arthur. Within the context of later-nineteenth-century culture, such a strategy was not unusual: the development of history as an academic discipline placed an increasing strain on the creators of popular representations of the past.

Barczewski's chapter on women in the Arthurian and Robin Hood legends makes an intriguing addendum to her portrayal of the class opposition symbolised by Arthur and Robin Hood. She suggests that the contrasting treatment of Guinevere, Elaine, and Vivien with that of Maid Marian indicates differing reactions to Victorian women and their role within the nation. The adulterous Guinevere and the power-seeking Vivien, she suggests, were habitually seen as women who endanger and challenge the nation's existing social and political order, often through the emasculation of its leaders. She perceptively identifies Victorian portrayals of Vivien with contemporary anxieties concerning prostitution, and in particular concern over the spread of STDs. Even the relatively innocuous Elaine - the Lady of Shalott - is seen to embody fears about women's interventions in the public sphere. By contrast, Barczewki argues, representations of Maid Marian suggest far more relaxed attitudes to the political, social, and physical emancipation of women. Marian was presented approvingly as a vigorous defender of the nation, alongside Robin and the Merry Men. Her independence of mind was seen as the not inappropriate female equivalent of Robin Hood's sturdy defiance of unjust laws. Her physical vigour was linked to the acceptable female sport of archery and, Barczewski argues, even the identification of Marian with the end-of-century 'New Woman' did not really imply criticism of this medieval role model for the active and interventionist woman. Here a comparison between portrayals of Marian and the late-Victorian reputation of that other celebrated medieval maid - Joan of Arc - would have strengthened Barczewski's argument. While Joan of Arc became far more exclusively an icon for the suffrage movement - she heads up the list in Millicent Garrett Fawcett's Five Famous French Women (1905) and featured in suffrage pageants - Marian's broader popularity may suggest attitudes changing in favour (limited) emancipation for women among the wider community.

Barczewski finishes her study with a consideration of the relationship between British imperialism and representations of Arthur and Robin Hood. In view of the already substantial research undertaken on the uses of Arthurian legend to educate and motivate the servants of empire, she chooses to concentrate on one theme, the pursuit of the Holy Grail. This allows her to suggest that tales of the Round Table did not simply reinforce the rampant popular imperialism which is so often the subject of studies of the culture of imperialism. Treatments of Galahad, Perceval and the ultimate quest by J.H. Shorthouse and S.K. Levett-Yeats reveal, she suggests, 'a pervasive cynicism which reveals the anxieties which plagued British imperial endeavour in the final decades of the nineteenth century' (p. 223). While versions of the quest for the Holy Grail reveal dis-ease with the imperial project, Barczewski argues, portrayals of the legend of Robin Hood were often the vehicles for more direct criticism. Linking Arthurian legends to the sea and British naval power, she argues that the association of Robin Hood with Sherwood Forest makes the legend a platform for an anti-imperialist, 'Little Englander' agenda. After all - and Victorian audiences did not miss this point - the parlous condition of Robin's England resulted from Richard I's commitment to the Crusades and Continental wars. Moreover, Robin's resistance to tyranny at home often seemed very similar to the activities of colonial independence activists (both fictional and actual) who had fallen foul of the British imperial authorities. By the close of the century, Robin's function as vox populi made him a standing argument for late-nineteenth-century opponents of imperialism in the socialist and radical camps.

The contribution which Myth and National Identity makes to debates about British and English national identities in the nineteenth-century is a substantial one: Barczewski rightly draws attention to the importance of a wide range of cultural productions in the formation of Victorian national identities - and also to the internal tensions between varying interpretations of both national identity and the mythical figures seen to embody it. Well-presented, well-argued, and very readable, this is an important book for scholars of both nineteenth-century culture and nationalism.


Arthurian legend

Nos rédacteurs examineront ce que vous avez soumis et détermineront s'il faut réviser l'article.

Arthurian legend, the body of stories and medieval romances, known as the matter of Britain, centring on the legendary king Arthur. Medieval writers, especially the French, variously treated stories of Arthur’s birth, the adventures of his knights, and the adulterous love between his knight Sir Lancelot and his queen, Guinevere. This last situation and the quest for the Holy Grail (the vessel used by Christ at the Last Supper and given to Joseph of Arimathea) brought about the dissolution of the knightly fellowship, the death of Arthur, and the destruction of his kingdom.

Stories about Arthur and his court had been popular in Wales before the 11th century European fame came through Geoffrey of Monmouth’s Historia regum Britanniae (1135–38), celebrating a glorious and triumphant king who defeated a Roman army in eastern France but was mortally wounded in battle during a rebellion at home led by his nephew Mordred. Some features of Geoffrey’s story were marvelous fabrications, and certain features of the Celtic stories were adapted to suit feudal times. The concept of Arthur as a world conqueror was clearly inspired by legends surrounding great leaders such as Alexander the Great and Charlemagne. Later writers, notably Wace of Jersey and Lawamon, filled out certain details, especially in connection with Arthur’s knightly fellowship (the Knights of the Round Table).

Using Celtic sources, Chrétien de Troyes in the late 12th century made Arthur the ruler of a realm of marvels in five romances of adventure. He also introduced the themes of the Grail and the love of Lancelot and Guinevere into Arthurian legend. Prose romances of the 13th century explored these major themes further. An early prose romance centring on Lancelot seems to have become the kernel of a cyclic work known as the Prose Lancelot, or Vulgate cycle (c. 1225).

The Lancelot theme was connected with the Grail story through Lancelot’s son, the pure knight Sir Galahad, who achieved the vision of God through the Grail as fully as is possible in this life, whereas Sir Lancelot was impeded in his progress along the mystic way because of his adultery with Guinevere. Another branch of the Vulgate cycle was based on a very early 13th-century verse romance, the Merlin, by Robert de Boron, that had told of Arthur’s birth and childhood and his winning of the crown by drawing a magic sword (see Excalibur) from a stone. The writer of the Vulgate cycle turned this into prose, adding a pseudo-historical narrative dealing with Arthur’s military exploits. A final branch of the Vulgate cycle contained an account of Arthur’s Roman campaign and war with Mordred, to which was added a story of Lancelot’s renewed adultery with Guinevere and the disastrous war between Lancelot and Sir Gawain that ensued. A later prose romance, known as the post-Vulgate Grail romance (c. 1240), combined Arthurian legend with material from the Tristan romance.


Ancient Translation of Historic Greek Medical Text Rediscovered Using X-Ray Vision

There are lost ancient texts hiding before our very eyes. Writers weren't always intending their words for long-term preservation, and the need to reuse precious resources, like animal hide, sometimes meant erasing an old text to make room for the new.

But modern technology can recover these secret texts, as research taking place this week at the Stanford Synchrotron Radiation Lightsource (SSRL), an instrument housed at a U.S. Department of Energy laboratory in California, shows. The payoffs are worth it: a team began their analysis on Friday and have already identified a previously unreadable page as part of a preface.

"The first initial results are incredibly mind-blowing," Peter Pormann, a classicist who studies connections between ancient civilizations at the University of Manchester in the U.K., told Semaine d'actualités. "This is a unique witness to this particular text."

The text the team is focused on was erased a millennium ago, after the book was written on animal skin, or parchment, in the 500s. Parchment is expensive, and it turns out it's surprisingly easy to erase an entire book by scratching the ink off the hide. That gives later writers a clean enough surface to reuse without finding another goat or sheep to skin.

But a faint ghost of the erased text remains. And although that shadow can be extremely difficult to see, modern physicists have just the tool to highlight it: a super-powerful beam of x-rays the width of a human hair. The instrument, a cyclic particle accelerator housed at the Department of Energy's SLAC National Accelerator Laboratory, is usually used by scientists for projects ranging from building electronics to developing medicines.

But every once in a while, it's called in to examine manuscripts, fossils, and other more eclectic targets. By scanning the manuscript pages with that beam, scientists can map where individual chemical elements lie on the page, allowing them to map older and newer inks separately.

This isn't the first time the book has been photographed under a range of wavelengths of light to try to catch the erased text. Previous work has used ultraviolet, visible, and infrared wavelengths on the text. But sections have remained impossible to decipher. "We're continuing to do that, but we hit the limits of those darn laws of physics optically," said Michael Toth, whose business coordinates manuscript imaging projects.

By Saturday, the team intends to have scanned 26 pages of the manuscript using this x-ray beam. Before the project could begin, those pages had to be carefully extracted from the modern binding of the manuscript and flattened for examination. Each page takes about 10 hours to scan, which means the team is carefully switching pages out sometimes at midnight to make the most of their time with the instrument.

If the effort is successful, they'll end up with a much clearer idea of what writing is hidden on those 26 pages, which were chosen out of about 226 pages total of erased text. Both the erased and the visible texts are writted in Syriac, a form of ancient Aramaic. Syriac ended up being a key resource for later Arabic and thereby European cultures trying to tap into ancient knowledge. While the visible letters are a religious text written in the 11th century, the erased text was written in the sixth century and contains a medical treatise. The team believes it was written at St. Catherine's Monastery on the Sinai Peninsula, which is famous for its library.

That erased text is a translation of even older Greek writings by a physician called Galen of Pergamum, plus an introduction from the translator, the new text identified earlier this week. "Galen is the most important and most influential physician arguably of all time," Pormann said. His beliefs&mdashlike the idea that the body was governed by four liquids called humors and that sickness was the result of those liquids being out of balance&mdashremained the cornerstone of medicine in Europe. That's part of why the team is so determined to crack the manuscript's secrets. "This is basically our history, this is how medicine developed," Pormann said.


Voir la vidéo: Le Mystère des Meurtres du Lac Bodom - Les Étranges Histoires (Décembre 2022).

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