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Combien de planètes habitables sont là-bas?

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L'une des questions les plus profondes que nous puissions poser à propos de notre univers est de savoir si la vie existe ou non "là-bas". Plus couramment, beaucoup de gens se demandent si "ils" ont visité notre planète? Ce sont de bonnes questions, mais avant que les scientifiques puissent y répondre, ils doivent explorer des mondes où la vie pourrait exister.

Le télescope Kepler de la NASA est un instrument de chasse aux planètes spécialement conçu pour rechercher les mondes en orbite autour d'étoiles lointaines. Au cours de sa mission principale, il a découvert des milliers de mondes possibles "là-bas" et montré aux astronomes que les planètes sont assez courantes dans notre galaxie. Cependant, cela signifie-t-il que certains d'entre eux sont réellement habitables? Ou mieux encore, cette vie existe réellement sur leurs surfaces?

Cette image du télescope spatial Kepler montre notre position dans la galaxie et dans la zone cible utilisée par le télescope pour rechercher des planètes extrasolaires sur 3 000 années-lumière de l'espace. Le petit cercle bleu sur Terre montre à quel point nos signaux de radio, de télévision et de télécommunication ont atteint leur ampleur en un peu plus d’un siècle depuis l’utilisation de la radio. Peinture de galaxie par Jon Lomberg. NASA / Kepler

Planet Candidats

Bien que l'analyse des données soit toujours en cours, les résultats de la mission Kepler ont révélé des milliers de candidats de la planète. Plus de trois mille planètes ont été confirmées, et certaines d’entre elles gravitent autour de leur étoile hôte dans la soi-disant "zone habitable". C'est une région autour de l'étoile où de l'eau liquide pourrait exister à la surface d'une planète rocheuse.

Les chiffres sont encourageants, mais ils ne reflètent qu'une petite partie du ciel. C’est parce que Kepler n’a pas examiné la galaxie en entier, mais seulement un quatre centième du ciel. Et même dans ce cas, ses données n’indiquent qu’une petite fraction des planètes qui pourraient éventuellement exister dans toute la galaxie.

À mesure que des données supplémentaires sont accumulées et analysées, le nombre de candidats augmentera. En extrapolant au reste de la galaxie, les scientifiques estiment que la Voie Lactée pourrait contenir plus de 50 milliards de planètes, dont 500 millions dans les zones habitables de leurs étoiles. Cela fait beaucoup de planètes à découvrir!

Et bien sûr, cela ne concerne que notre propre galaxie. Il y a des milliards de milliards de galaxies supplémentaires dans l'univers. Malheureusement, ils sont si loin qu'il est peu probable que nous sachions jamais si la vie existe en eux. Cependant, si les conditions étaient réunies pour la vie dans notre voisinage cosmique, il y a de fortes chances que cela se produise ailleurs, avec suffisamment de matériel et de temps.

Cependant, il est important de rappeler que ces chiffres doivent être pris avec un grain de sel. Toutes les étoiles ne sont pas créées égales et la plupart des étoiles de notre galaxie existent dans des régions inhospitalières à la vie.

Trouver des planètes dans la "zone habitable galactique"

Normalement, lorsque les scientifiques utilisent les mots "zone habitable", ils font référence à une région de l’espace autour d’une étoile où une planète serait capable de supporter de l’eau liquide, ce qui signifie que la planète n’est ni trop chaude ni trop froide. Mais, il doit également contenir le mélange nécessaire d'éléments lourds et de composés pour fournir les éléments de base nécessaires à la vie.

Une planète qui occupe un tel "point doré" et "parfaitement adaptée" doit également être exempte de bombardement de quantités excessives de radiations de très haute énergie (c'est-à-dire rayons X et rayons gamma). Celles-ci entraveraient sérieusement le développement de formes de vie, même de base, telles que les microbes. De plus, la planète ne devrait probablement pas se trouver dans une région très peuplée d’étoiles, car les effets de la gravitation peuvent empêcher les conditions d’être propices à la vie. C'est la raison pour laquelle il est peu probable qu'il y ait des mondes au cœur des grappes globulaires, par exemple.

La place d'une planète dans la galaxie peut également affecter sa capacité à contenir la vie. Afin de satisfaire la condition d'élément lourd, un monde devrait être raisonnablement proche du centre galactique (c'est-à-dire, pas près du bord de la galaxie). Cependant, les parties intérieures de la galaxie pourraient bien être peuplées d'étoiles supermassives sur le point de mourir. En raison des radiations à haute énergie émises par des supernovae presque continues, cette région pourrait être dangereuse pour les planètes animées.

La Zone Habitable Galactique

Alors, où cela laisse-t-il la recherche de la vie? Les bras spiraux sont un bon début, mais ils peuvent être peuplés par de nombreuses étoiles ou des nuages ​​de gaz et de poussière à tendance supernovae, là où de nouvelles étoiles se forment. Cela laisse donc les régions situées entre les bras en spirale qui sont à plus d’un tiers de l’extérieur, mais pas trop près du bord.

Un concept d'artiste de ce à quoi ressemble notre galaxie de l'extérieur. Notez la barre au centre et les deux bras principaux, plus les plus petits. NASA / JPL-Caltech / ESO / R. Blesser

Bien que controversé, certaines estimations placent cette "Zone Habitable Galactique" à moins de 10% de la galaxie. De plus, de par sa propre détermination, cette région est résolument pauvre en étoiles; la plupart des étoiles des galaxies dans le plan sont dans le renflement (le tiers intérieur de la galaxie) et dans les bras. Il ne reste donc que 1% des étoiles de la galaxie pouvant supporter des planètes vivantes. Et peut-être même moins que ça, beaucoup Moins.

Alors à quel point Est La vie dans notre galaxie?

Ceci, bien sûr, nous ramène à l'équation de Drake - un outil à la fois spéculatif et amusant pour estimer le nombre de civilisations extraterrestres dans notre galaxie. Le tout premier chiffre sur lequel est basée l'équation est simplement le taux de formation d'étoiles de notre galaxie. Mais cela ne prend pas en compte ces étoiles se forment, un élément important compte tenu du fait que la plupart des nouvelles étoiles nées résident en dehors de la zone habitable.

Soudainement, la richesse des étoiles, et donc des planètes potentielles, dans notre galaxie semble plutôt petite si l’on considère le potentiel de la vie. Alors qu'est-ce que cela signifie pour notre recherche de la vie? Eh bien, il est important de se rappeler que si difficile que puisse paraître la vie, elle l’a fait au moins une fois dans cette galaxie. Il y a donc toujours de l'espoir que cela pourrait et est déjà arrivé ailleurs. Nous devons juste le trouver.

Édité et mis à jour par Carolyn Collins Petersen.


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