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John Muir, le "père du système des parcs nationaux"

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John Muir est une figure marquante du XIXe siècle, opposé à l'exploitation des ressources naturelles à une époque où beaucoup pensaient que les ressources de la Terre étaient infinies.

Les écrits de Muir étaient influents et en tant que cofondateur et premier président du Sierra Club, il était une icône et une inspiration pour le mouvement de la conservation. On se souvient généralement de lui comme «le père des parcs nationaux».

Jeune homme, Muir a démontré un talent inhabituel pour la construction et la maintenance de dispositifs mécaniques. Et ses compétences de machiniste auraient peut-être très bien réussi dans une société à industrialisation rapide.

Pourtant, son amour de la nature l’a éloigné des ateliers et des usines. Et il plaisantait sur le fait qu’il avait abandonné la vie de millionnaire pour vivre comme un clochard.

Jeunesse

John Muir est né à Dunbar, en Écosse, le 21 avril 1838. Petit, il aimait le plein air, escalader les collines et les rochers dans la rude campagne écossaise.

Sa famille s'embarqua pour les États-Unis en 1849 sans aucune destination apparente, mais finit par s'installer dans une ferme du Wisconsin. Le père de Muir était tyrannique et peu apte à la vie agricole, et le jeune Muir, ses frères et sœurs et sa mère ont effectué une grande partie du travail à la ferme.

Après avoir reçu quelques études peu fréquentes et s'être éduqué lui-même en lisant ce qu'il pouvait, Muir a pu se rendre à l'Université du Wisconsin pour étudier les sciences. Il a abandonné les études universitaires pour occuper divers emplois qui reposaient sur ses aptitudes mécaniques inhabituelles. Jeune homme, il a été reconnu pour sa capacité à fabriquer des horloges de travail en bois sculpté et à inventer divers gadgets utiles.

Voyages dans le sud et l'ouest des États-Unis

Pendant la guerre civile, Muir traversa la frontière pour se rendre au Canada afin d'éviter d'être appelé. Son action n’a pas été perçue comme une manœuvre extrêmement controversée à un moment où d’autres pourraient légalement s’acheter en toute légalité.

Après la guerre, Muir s'installa dans l'Indiana, où il utilisa ses compétences en mécanique dans le travail en usine jusqu'à ce qu'un accident le rende aveugle.

La vue retrouvée pour la plupart, il se concentra sur son amour de la nature et décida de visiter davantage les États-Unis. En 1867, il entreprit une randonnée épique d'Indiana au golfe du Mexique. Son but ultime était de visiter l'Amérique du Sud.

Après avoir atteint la Floride, Muir est tombé malade sous le climat tropical. Il abandonna son projet d'aller en Amérique du Sud et finit par prendre un bateau pour New York, où il attrapa un autre bateau qui le conduirait «autour du cor» en Californie.

John Muir arriva à San Francisco à la fin du mois de mars 1868. Au printemps, il se rendit à l'endroit qui allait devenir son foyer spirituel, la spectaculaire vallée de Yosemite en Californie. La vallée, avec ses falaises de granit spectaculaires et ses cascades majestueuses, toucha profondément Muir et il lui fut difficile de partir.

A cette époque, certaines parties de Yosemite étaient déjà protégées du développement, grâce à la loi Yosemite Valley Grant Act, signée par le président Abraham Lincoln en 1864.

Les premiers touristes venaient déjà pour admirer le paysage étonnant et Muir prit un emploi dans une scierie appartenant à l'un des premiers aubergistes de la vallée. Muir resta dans les environs de Yosemite, explorant la région, pendant la majeure partie de la décennie suivante.

S'installer, pour un temps

Après son retour d'un voyage en Alaska pour étudier les glaciers en 1880, Muir épousa Louie Wanda Strentzel, dont la famille possédait un ranch de fruits non loin de San Francisco.

Muir a commencé à travailler dans le ranch et est devenu relativement prospère dans le secteur des fruits, grâce à l'attention minutieuse portée aux détails et à l'énergie énorme qu'il consacrait habituellement à ses activités. Pourtant, la vie d'un agriculteur et d'un homme d'affaires ne le satisfaisait pas.

Muir et sa femme avaient un mariage peu conventionnel pour le moment. Reconnaissant qu'il était très heureux dans ses voyages et ses explorations, elle l'a encouragé à voyager pendant qu'elle restait à la maison dans leur ranch avec leurs deux filles. Muir retourna souvent à Yosemite et fit plusieurs autres voyages en Alaska.

Parc National de Yosemite

Yellowstone a été nommé le premier parc national des États-Unis en 1872, et Muir et d'autres ont commencé à faire campagne dans les années 1880 pour obtenir la même distinction pour Yosemite. Muir a publié une série d’articles de magazines plaidant pour une protection accrue de Yosemite.

Le Congrès a adopté une loi déclarant le parc national de Yosemite en 1890, en grande partie grâce au plaidoyer de Muir.

La fondation du Sierra Club

Robert Underwood Johnson, éditeur de magazines avec lequel Muir avait travaillé, a suggéré la création d'une organisation pour continuer à défendre la protection de Yosemite. En 1892, Muir et Johnson fondèrent le Sierra Club, dont Muir fut le premier président.

Comme l'a dit Muir, le Sierra Club a été créé pour «faire quelque chose pour la nature et rendre les montagnes heureuses». L'organisation reste aujourd'hui à la pointe du mouvement écologiste, et Muir, bien sûr, est un puissant symbole de la vision du club.

Amitiés

Lorsque l'écrivain et philosophe Ralph Waldo Emerson s'est rendu à Yosemite en 1871, Muir était pratiquement inconnu et travaillait toujours dans une scierie. Les hommes se sont rencontrés et sont devenus de bons amis et ont continué à correspondre après le retour d'Emerson dans le Massachusetts.

John Muir a acquis une renommée considérable dans sa vie grâce à ses écrits. Lorsque des personnalités remarquables se rendaient en Californie, et plus particulièrement à Yosemite, ils recherchaient souvent ses idées.

En 1903, le président Theodore Roosevelt visita Yosemite et fut guidé par Muir. Les deux hommes campèrent à la belle étoile dans le bosquet de géants Sequoia de Mariposa Grove. Leur conversation au feu de camp contribua à élaborer les propres plans de Roosevelt pour la conservation de la nature sauvage de l'Amérique. Les hommes ont également posé pour une photographie emblématique au sommet de Glacier Point.

À la mort de Muir en 1914, sa nécrologie dans le New York Times mentionnait ses amitiés avec Thomas Edison et le président Woodrow Wilson.

Héritage

Au 19ème siècle, de nombreux Américains estimaient que les ressources naturelles devaient être consommées sans limite. Muir était totalement opposé à ce concept et ses écrits constituaient un contrepoint éloquent à l'exploitation de la nature sauvage.

Il est difficile d'imaginer le mouvement de la conservation moderne sans l'influence de Muir. Et à ce jour, il jette une ombre énorme sur la façon dont les gens vivent et conservent dans le monde moderne.


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