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Quelles sont les causes d'un tsunami de glissement de terrain?

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À l'heure actuelle, tout le monde sur Terre connaît les tsunamis, comme les terribles de 2004 et 2011, en particulier pour ceux qui ne sont pas familiers avec les tsunamis de 1946, 1960 et 1964. Ces tsunamis étaient du type ordinaire, des tsunamis sismiques causés par des tremblements de terre déposer le fond marin. Mais le deuxième type de tsunami peut provenir d'un glissement de terrain avec ou sans tremblement de terre et les rivages de toutes sortes, même les lacs, sont sensibles. Les tsunamis dus aux glissements de terrain sont plus difficiles à prévoir, plus difficiles à modéliser pour les scientifiques et plus difficiles à défendre.

Tsunamis et tremblements de terre

Les glissements de terrain de toutes sortes peuvent entraîner l'eau. Les montagnes peuvent s'effondrer jusqu'à la mer, comme le dit la chanson. Les glissements de terrain peuvent s’abattre sur les lacs et les réservoirs. Les terres entièrement sous les vagues peuvent échouer. Dans tous les cas, le matériau des glissements de terrain déplace l'eau et celle-ci réagit par grandes vagues qui se propagent rapidement dans toutes les directions.

De nombreux glissements de terrain se produisent lors de tremblements de terre, ils peuvent donc compliquer les tsunamis sismiques. Le tremblement de terre des Grands Bancs dans l'est du Canada le 18 novembre 1929 était tolérable, mais le tsunami qui s'ensuivit a tué 28 personnes et ruiné l'économie du sud de Terre-Neuve. Le glissement de terrain a été rapidement détecté par le fait qu'il a cassé 12 câbles sous-marins reliant l'Europe et l'Amérique au trafic de communications.

Le rôle des glissements de terrain dans les tsunamis est devenu plus important à mesure que la modélisation des tsunamis progressait. Le tsunami meurtrier d’Aitape le 17 juillet 1998 en Papouasie-Nouvelle-Guinée a été précédé par un séisme de magnitude 7, mais les sismologues n’ont pu faire correspondre les données sismiques aux observations du tsunami jusqu’à ce que des enquêtes sur le fond marin révèlent plus tard qu’un important glissement de terrain sous-marin était également impliqué. Maintenant la conscience a été augmentée.

Aujourd'hui, le meilleur conseil est de se méfier d'un tsunami tout le temps que vous rencontrez un tremblement de terre près de tout plan d'eau. La baie de Lituya en Alaska, un fjord aux parois escarpées sur une zone de faille majeure, a été le site de plusieurs tsunamis provoqués par un glissement de terrain et liés à des tremblements de terre, dont le plus grand jamais enregistré. Le lac Tahoe, situé haut dans la Sierra Nevada entre la Californie et le Nevada, est sujet aux tsunamis sismiques et aux glissements de terrain.

Tsunamis d'origine humaine

En 1963, un énorme glissement de terrain a projeté environ 30 millions de mètres cubes d'eau sur le nouveau barrage de Vajont, dans les Alpes italiennes, qui a tué quelque 2 500 personnes. Le remplissage du réservoir a déstabilisé le versant adjacent jusqu'à ce qu'il cède. Étonnamment, les concepteurs du réservoir tentaient de laisser la montagne s’effondrer doucement en manipulant le niveau de l’eau. Dave Petley, auteur du blog Landslide, n'utilise pas le mot tsunami dans sa description de cette tragédie provoquée par l'homme, mais c'est ce qu'il était.

Méga-tsunamis préhistoriques

Récemment, avec les cartes améliorées du fond marin du monde, nous avons trouvé des preuves suggérant des perturbations véritablement gigantesques qui auraient dû créer des tsunamis de glissement de terrain équivalents aux pires événements d’aujourd’hui. Tout comme la supposée menace de "supervolcans" basée sur la grande taille d'anciens dépôts volcaniques, l'idée de "mégatsunamis" imminents a suscité beaucoup d'attention crédule.

De très grands glissements de terrain sur les fonds marins pourraient se produire dans de nombreux endroits, où ils pourraient avoir provoqué des tsunamis. Considérez le fait que les rivières déposent constamment des sédiments sur les plateaux continentaux à la périphérie de tous les continents. À un moment donné, il y aura un grain de sable de trop, et un glissement de terrain sur le bord de la plate-forme pourrait déplacer beaucoup de matériaux sous beaucoup d'eau. Si un séisme lointain n'est pas le déclencheur, une grande tempête locale pourrait être.

Il faut également prendre en compte le climat à long terme, y compris les périodes glaciaires. L'élévation de la température de l'eau ou la baisse du niveau de la mer qui accompagne les différentes phases d'une période glaciaire pourrait déstabiliser les délicats dépôts d'hydrate de méthane dans les régions subarctiques. Ce type de lente déstabilisation est une des explications habituelles de l’énorme chute de Storegga dans la mer du Nord au large de la Norvège, qui a laissé des dépôts de tsunami généralisés sur les terres environnantes il ya environ 8200 ans. Étant donné que le niveau de la mer est stable depuis, nous pouvons éviter la répétition imminente d’une nouvelle chute, même si la température moyenne de l’océan va probablement augmenter avec le réchauffement de la planète.

L'effondrement des îles volcaniques, généralement considérées comme plus fragiles que les roches continentales, est un autre mécanisme hypothétique du tsunami. Par exemple, Molokai et d’autres îles hawaïennes se trouvent loin au fond de l’océan Pacifique. De même, on sait que les îles volcaniques des îles Canaries et du Cap-Vert se sont déjà effondrées dans le passé.

Les scientifiques qui ont modélisé ces effondrements ont fait couler beaucoup d'encre il y a quelques années lorsqu'ils ont suggéré que les éruptions sur ces îles pourraient les désagréger et créer de véritables vagues meurtrières sur le littoral du Pacifique ou de l'Atlantique. Mais il y a des arguments convaincants que rien de tel n'est probable aujourd'hui. À l'instar de la menace palpitante des "supervolcanoes", les mégatsunamis seraient prévisibles plusieurs années à l'avance.


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